Le parc national Shenandoah
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Le parc national Shenandoah

La magie de la forêt

Deer © Carla Suson / USATourist.com
Avant le coucher du soleil, on peut observer fréquemment les cerfs fouiller les espaces dégagés à proximité des points de vue.

Si vous vous trouviez entre les anciens arbres de bois dur et observiez la brume flotter en travers le pays, vous jureriez que Shenandoah est un endroit magique rempli de fées se cachant dans les lauriers de montagne et de gnomes dansant de rocher à rocher. Bien qu'il n'y ait pas de fées ni de gnomes cette grande partie de terre est une étendue sauvage remplie de couleur et de splendeur tranquille en sous-sol, dans les forêts et en travers le ciel.

Situé dans le tiers Nord-Est de l'état de Virginie, le parc national Shenandoah est une étendue sauvage qui fait partie du Blue Ridge Parkway dans la partie centrale des montagnes des Appalaches. Ces montagnes de la côte Est sont vieilles d'environ 300 millions d'années et ont été formées quand deux des plate formes continentales de la terre se sont heurtées en faisant remonter des quantités énormes de roches volcaniques et de calcaire. Au début, les sommets étaient aussi élevés, sinon plus élevées que les Montagnes Rocheuses, mais le temps et l'eau ont érodé les façades abruptes en des buttes à pente douce et des vallées profondes.

La forêt recyclée

Quand les explorateurs anglais étaient à la recherche de passages à travers les montagnes, ils découvraient les tribus indiennes des Monacans et des Manahoacs qui vivaient paisiblement avec la forêt. Quand les colons américains entraient par petits groupes dans les montagnes, ils en défrichaient les forêts pour gagner du terrain agricole. Les animaux indigènes ont été chassés presque jusqu'à extinction. Bien que la vallée du Shenandoah soit toujours couverte de fermes fertiles, la couche mince de sol de montagne fut bientôt épuisé et les fermiers ont déménagé vers de meilleurs terrains.

Au début du vingtième siècle, les gens de villes de plus en plus peuplées de la côte est commençaient à apprécier la beauté naturelle des Appalaches. En 1926, le Congrès a sélectionné la région du Shenandoah à devenir un parc national, mais le rachat des terres aux investisseurs privés a mis du temps. Le parc n'a été inauguré qu'en 1936. A cette époque, le pays fut retourné à son état naturel en simplement laissant les arbres et plantes sauvages se développer naturellement. Avec le temps, la faune, sous forme d'oiseaux, de castors, de cerf, d'écureuils et d'ours retournaient aussi.

Que voir?

Skyline Drive traverse le parc national Shenandoah et se raccorde à la route touristique Blue Ridge Parkway. C'est un trajet très agréable qui serpente les montagnes, avec de nombreux emplacements pour pique-nique et des points de vue panoramiques tous les quelques kilomètres. Ca vaut la peine de s'arrêter à chaque point de vue, mais cela peut augmenter de façon spectaculaire la durée de votre trajet. Juste avant le coucher du soleil on peut observer fréquemment les cerfs fouiller les espaces dégagés à proximité des points de vue. Beaucoup de gens se plaisent à garer leur voiture et à explorer une partie des 800 kilomètres de chemins de randonnée qui sont pour la plupart relativement courts mais dont un au moins fait 162 km de long le long de l'Appalachian Trail historique utilisé par les premiers colons. Le Whiteoak Canyon Trail est un des sentiers plus populaires parce qu'il mène vers six jolies cascades et une forêt à hautes tiges.

Woodland Waterfall © Carla Suson / USATourist.com
La magie de la montagne prend vie dans les brumes matinales et reste tout au long de la journée autour des nombreuses cascades qui sont grossies par les fontes de neige.

En faisant la randonnée, ne soyez pas effrayés d'explorer les endroits calmes à l'écart des chemins pour admirer de petits soupçons de beauté. Au printemps, les azalées roses, les lady slippers jaunes et le laurier de montagne blanc commencent à fleurir pour continuer jusqu'en plein été. Même l'Indian pipe, une plante toute blanche qui a plus l'aspect d'un fantôme que d'une fleur peut être vue dans de rares coins près des bases des arbres. Des colonies de champignons sont là en différentes variétés, formes, tailles et couleurs. Vous pouvez voir des "queues de dinde", des "coraux jaunes" ou des "amanites de César" rouges cachés dans de vieux troncs d'arbre.

A proximité du parc, des cavernes en possession privée sont éparpillées dans la région. Pour un droit d'entrée, vous pouvez prendre des visites guidées dans la profondeur des montagnes et admirer les magnifiques sculptures de pierre que la nature a formées. Luray Caverns à Luray, Virginie sont les meilleures et les plus développées du point de vue touristique. Shenandoah Caverns a de belles cavernes humides mais aussi American Celebration on Parade pour les enfants. C'est une collection de statues mécaniques disposées dans d'admirables alentours. Aux Skyline Caverns à Front Royal, Virginia, vous pouvez voir les rares formations rocheuses d'anthodites, de belles "fleurs" de rocher émanant des parois en calcaire.

Aménagements et hébergement

De nombreux hôtels de style bed-and-breakfast se trouvent dans les petits villages en bordure de Shenandoah mais ils ont tendance à se grouper autour des principaux accès au parc situés à Front Royal, Luray, New Market, Elkton et Charlottesville, Virginia. A l'intérieur du parc les visiteurs peuvent passer la nuit à Skyline Lodge, Big Meadows Lodge ou dans les cabanes de Lewis Mountain qui sont tous exploités par la Virginia Sky-line Company. Chaque aire a des salles à manger, des épiceries et des buanderies automatiques.

Il y a trois terrains de camping à Big Meadows, Lewis Mountain et Loft Mountain qui ont une limite de séjour de 14 jours et opèrent sur base du principe du premier venu, premier servi. Ils ont des douches mais pas de raccords électriques et les campeurs sont prévenus de garder toute nourriture bien enfermée dans les voitures. Le camping primitif en tente est autorisé pour autant que vous obteniez les permis appropriés d'abord.

Pour ceux qui veulent simplement passer la journée, il y a des toilettes et des expositions au centre pour visiteurs de Dickey Ridge et à celui de Byrd à Big Meadow. Ce dernier est particulièrement magnifique vers le coucher du soleil parce qu'il offre une grande plate-forme d'observation du côté de la prairie où les cerfs broutent. On peut louer des chevaux à l'heure ou à la journée à Skyland Lodge. Étant donné que la vitesse du trafic automobile est limitée à 35 milles par heure (56 km/h) sur Skyline Drive, on peut utiliser ces routes assez facilement à bicyclette. La pêche à la ligne est autorisée de'avril à octobre pourvu qu'on possède une licence de l'état de Virginie. Les observations ornithologiques se font le mieux au printemps.

Quand y aller?

Shenandoah est beau par toutes saisons mais n'est pas toujours accessible. De la fin mars à juin, les collines se mettent à vivre par la floraison jaune des lady slippers, des lys appelés blue-eyed grass du laurier blanc de montagne ainsi que de nombreuses autres fleurs magnifiques. La magie de la montagne prend vie dans les brumes matinales et reste tout au long de la journée autour des nombreuses cascades qui sont grossies par les fontes de neige. Alors que les journées se rallongent vers l'été, les montagnes prennent une couleur vert foncé avec les feuilles complètement développées et les mousses couvrant le fond des forêts. Ceci est la haute saison pour la visite parce qu'en montagne il fait de 5 à 10 degrés plus frais que dans les vallées - un bon moyen pour échapper à la chaleur de l'été.

L'automne apporte les couleurs rouge et jaune aux arbres. Les habitants de la Nouvelle Angleterre disent que c'est le meilleur moment de l'année parce que les montagnes se mettent à vivre des couleurs flamboyantes des érables, frênes et fougères. Le Skyline Drive prend une beauté à couper le souffle pendant cette courte période qui habituellement commence vers la mi-septembre et dure à peu près un mois. Ensuite quand les neiges recouvrent la région en hiver, le paysage est blanc immaculé avec des arbres dénudés qui grattent des lignes noires clairsemées dans le ciel bleu. Bien que le parc lui-même est ouvert toute l'année, de rudes tempêtes de glace ou de neige peuvent fermer Skyline drive pour de courtes périodes en hiver. Les pavillons ferment en fin octobre pour ouvrir à nouveau en mars ou avril.

Écrit par: Carla Lee Suson
Traduit par: Charles Werner
Photo d´ en haut: © US National Park Service
Description de la photo: Le parac national Shenandoah