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Le parc national Mammoth Cave
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Le parc national Mammoth Cave

Une réserve internationale de biosphère

Le Kentucky de l'Ouest est connu comme le pays des mille trous, avec Mammoth National Park à son centre. Cette réserve naturelle de 20000 hectares est une partie seulement de la vaste forêt qui s'étendait dans le temps sur la plus grande partie de l'Amérique du Nord orientale et centrale. En surface le pays est constitué de collines onduleuses où poussent de grands arbres, mais en dessous se trouve un monde mystérieux d'espaces serrés, de grandes chambres et de formations élégantes.

Frozen Niagra Passage © Carla Suson / USATourist.com
Le Frozen Niagara Tour et le Great Onyx Lantern Tour comprennent spécifiquement des formations de cavernes humides de "pailles de soude" et de "pierre coulée".

Comment les grottes furent formées

La région du Kentucky était une région maritime à eaux peu profondes il y a 350 millions d'années. Alors que les eaux descendaient, le terrain évoluait en couches de grès en haut et de calcaire en bas, créant ainsi des conditions uniques pour la formation de cavernes. Des rivières souterraines creusaient des passages et les grandes chambres étaient formées par des tourbillons alors que le niveau de l'eau descendait progressivement sur 70 millions d'années. La rivière souterraine existe toujours à 150 m en-dessous de la surface et se jette dans la Green River.

L'action de l'eau pendant les millions d'années a laissé 560 km de cavernes explorées et probablement quelque 1000 km de cavités souterraines non explorées, qui sont l'habitat de 130 formes de vie, dont des grillons, des poissons et des chauve-souris. La plupart des cavernes sont sèches maintenant et n'ont pas de formations de stalactites et de stalagmites souvent trouvées dans des cavernes humides. La plupart des visites actuelles du parc présentent les énormes chambres souterraines et des passages élégants taillés par l'action de l'eau. Toutefois, le Frozen Niagara Tour et le Great Onyx Lantern Tour comprennent spécifiquement des formations de cavernes humides de "pailles de soude" et de "pierre coulée".

Histoire de la région

Des œuvres d'art autochtones datant d'il y a 2000 à 4000 ans ont été trouvées dans certaines régions, indiquant que des humains préhistoriques ont sans doute vécu dans les entrées des cavernes et y ont exploité des gisements de sel.

Les premiers colons sont venus dans la région en 1798 et ont extrait de la salpêtre (utilisée pour la fabrication de poudre à canon) pendant la guerre de 1812. Après la guerre, les intérêts miniers se sont éteints mais des informations sur l'énorme système de cavernes se sont répandues vers les grandes villes. Ainsi, dès 1816, les Mammoth Caves sont devenues une des premières attractions touristiques d'Amérique. Les premiers visiteurs, habillés de vêtements extravagants et de costumes raides marchaient par les cavernes en utilisant des échelles branlantes et des lanternes faibles. Ils ont souvent gravé leurs noms et des dates dans les rochers au moyen de burins et de fumée de lampe. Ces signatures sont toujours visibles de nos jours dans les circuits de visite, bien que la pratique ait été stoppée il y a de nombreuses années.

Mammoth Caves était une des premières régions à joindre le système de parcs nationaux en 1916, avec seulement 60 km de passages inventoriés sur des cartes. En surface, on a permis au terres de culture de se recycler en forêts et progressivement la faune constituée de cerfs et de dindes sauvages est retournée dans la région. Alors que le système de cavernes devenait de plus en plus connu, il fut reconnu comme la plus grande caverne au monde, trois fois plus grande que tout autre système de cavernes connu. En 1981, Mammoth National Park a été déclaré site d'héritage mondial (World Heritage Site) et en 1990, il est devenu une réserve internationale de biosphère (International Biosphere Reserve).

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Les visites des cavernes

On offre 13 tours de visite par différentes parties des grottes. Les prix varient en fonction des sections de cavernes à visiter, de la longueur du tour (½ heure jusqu'à 6 ½ heures) et du niveau de confort des trajets.

Bien que la photographie et l'utilisation de caméras vidéo soient autorisées, l'utilisation de trépieds, de mono-pieds et de cannes (sauf besoin pour des raisons de santé) est interdite parce qu'ils peuvent représenter des risques de trébuchage. Comme la plupart des circuits incluent des escaliers et des passages cahoteux, l'utilisation de poussettes n'est pas permise. Certains visiteurs choisissent de porter leurs petits enfants dans un porte-enfants de type sac à dos, ce qui est bien, mais il faut être prévenu que les plafonds sont souvent assez bas et que dans certaines sections il est nécessaire de marcher en courbette pour éviter de cogner la tête de l'enfant.

Dans les cavernes la température reste entre 12,7ºC et 18ºC, en sorte qu'il est conseillé aux visiteurs d'amener des vestes légères, même en été. Étant donné que le sol et les escaliers peuvent être humides et glissants, les visiteurs ont intérêt à porter des chaussures solides à talon plat donnant une bonne adhérence.

Que faire en surface

Mammoth National Park a beaucoup à offrir tant en surface qu'en sous-sol. Il y a 100 km de chemins de randonnée à travers les magnifiques collines boisées de hêtres, de chênes noirs et blancs, de peupliers et de pacaniers (hickory). Les chemins, dont certains peuvent être empruntés par des cyclistes et certains sont accessibles à des chaises roulantes, sont améliorés et développés d'année en année avec l'aide de volontaires locaux. On peut louer des chevaux pour les nombreuses pistes d'équitation et des canoës sont disponibles pour utilisation sur une cinquantaine de kilomètres de la rivière Green River. La pêche à la ligne est autorisée mais les baignades sont interdites en raison de la profondeur de la rivière. Si vous aimez naviguer sur les rivières et ne voulez pas pagayer, envisagez de prendre une excursion Green River Cruise proposée plusieurs fois par jour.

Mammoth Cave Tour © National Park Service
On offre 13 tours de visite par différentes parties des grottes.

Hébergement

Le parc offre le camping pour les sportifs et des hôtels pour les vacanciers. Les terrains de camping (pour tentes, camping-cars et caravanes) sont dans un état excellent avec des toilettes récentes, des foyers pour barbecue, des tables de pique-nique et de l'eau potable. Le camping dans la nature est autorisé dans des parties restreintes, mais les campeurs doivent d'abord s'enregistrer chez les gardes du parc. Pour l'alimentation, une supérette, de même que des douches et un bureau de poste sont disponibles à un bon kilomètre du terrain de camping et du point de départ des visites des cavernes.

Pour ceux qui n'aiment pas camper, le parc a aussi des chambres d'hôtel de type appartement, des cabanes à louer et une cafétéria pour prendre ses repas situés tout près du quartier général du parc. Les chambres sont propres et attractives avec des terrasses qui mènent vers le joli ruisseau boisé. Comme ceci est une destination très populaire, il y a lieu de faire des réservations bien à l'avance.

Quand visiter

Le parc est ouvert tout le long de l'année, mais le meilleur temps pour le visiter est de mai en septembre en raison du temps d'été doux. Vers le mois d'avril la neige est partie et la température est agréable avec 13ºC la nuit et 24ºC pendant la journée en moyenne. En été la température diurne dépasse des fois les 27ºC, alors que la nuit elle s'établit aux environs d'agréables 18ºC. Les neiges d'hiver apparaissent d'habitude en novembre et bien que le parc soit ouvert, certaines routes peuvent être barrées.

Qu'est ce qui se trouve à proximité?

Cave City est la plus grande de plusieurs petites villes situées en bordure du parc. Il y a quelques hôtels, restaurants, stations services et épiceries, mais sa principale activité est le divertissement. Le long de la route menant vers le parc, les touristes peuvent trouver des magasins à souvenirs, des attractions foraines, des aires de divertissement familial et un terrain de golf. Plusieurs autres cavernes en propriété privée peuvent aussi être visitées. Elles sont toutes reliées au système souterrain de Mammoth mais sont éventuellement moins bien entretenues que les cavernes du parc.

Écrit par: Carla Lee Suson
Traduit par: Charles Werner
Photo d´ en haut: © Daniel Schwen - GNU Free Documentation License
Description de la photo: Le Kentucky de l'Ouest est connu comme le pays des mille trous, avec Mammoth National Park à son centre.