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Parque Nacional Caverna Mammoth
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Parque Nacional Caverna Mammoth

Una Reserva Internacional de Biósfera

El Oeste de Kentucky es conocido como la tierra de los pozos, y tiene el Parque Nacional Caverna Mammoth en el centro. Esta reserva natural de 53.000 acres es sólo una porción del gran bosque que una vez cubrió la mayor parte del este y el centro de América del Norte. En la superficie, esta zona tiene hermosas colinas y altos árboles, pero por debajo se esconde un misterioso mundo formado por estrechos espacios, grandes habitaciones y elegantes formaciones rocosas.

Frozen Niagra Passage © Carla Suson / USATourist.com
El recorrido del Niágara Congelado y de la Gran Linterna de Onix incluyen específicamente visitas a otras cavernas húmedas.

Cómo se Formaron las Cavernas

La zona de Kentucky era un mar poco profundo unos 350 millones de años atrás. A medida que el agua fue bajando, la tierra fue evolucionando en capas de arenisca sobre la piedra caliza de abajo, y creando así las condiciones especiales que se necesitan para formar cavernas. Los ríos subterráneos fueron esculpiendo los pasadizos, y las habitaciones más grandes fueron formadas por remolinos de agua, a medida que el nivel del agua iba bajando, durante un período de más de 70 millones de años. Los ríos subterráneos todavía existen unos 450 pies por debajo de la superficie, y hoy se vuelcan sobre el Río Verde.

La acción del agua durante millones de años dejó 350 millas de territorio ya explorado y probablemente otras 600 millas de pasadizos aún no descubiertos, que constituyen el hábitat de 130 clases distintas de animales de cavernas, como grillos, peces y murciélagos. La mayoría de las cavernas están ahora secas y no tienen las formaciones de estalactita y estalagmita que se ven generalmente en las cavernas húmedas. La mayor parte de los recorridos por este parque lo llevarán a ver enormes habitaciones y elegantes pasadizos esculpidos por el agua. Por otro lado, el Recorrido del Niágara Congelado y de la Gran Linterna de Onix incluyen específicamente visitas a otras cavernas húmedas.

La Historia de esta Zona

En algunas áreas se descubrieron artefactos aborígenes de entre 2.000 y 4.000 años de antigüedad, lo que indica que hombres primitivos pueden haber vivido en las entradas de estas cavernas y haber tratado de obtener sal de las mismas.

Los primeros en establecerse en esta zona vinieron en 1798 y crearon minas de nitrato sódico o salitre, (necesario para la pólvora) durante la guerra de 1812. Después de la guerra, decayó el interés en la minería, pero quedó un sistema de enormes cavernas que se extendían hasta llegar a las ciudades más importantes. Así, para el año 1816, las Cavernas Mammoth se habían convertido en una de las primeras atracciones turísticas de América. Los primeros visitantes recorrieron estas cavernas en elegantes vestidos y ajustados trajes, usando precarias escaleras y tenues lámparas. Era común que grabaran sus nombres en las paredes de las cavernas, incluyendo también la fecha, usando piedras o el humo de las lámparas. En algunos de los recorridos, todavía se pueden ver esas firmas, aunque la gente ya no graba más sus nombres de esa forma.

Las Cavernas Mammoth fueron unas de las primeras zonas en ser incorporadas al sistema de parques nacionales, en el año 1916, y en esa época sólo tenía 40 millas de pasajes marcados en mapas. En la superficie, la tierra que una vez fue usada para la agricultura, fue reciclada y se convirtió nuevamente en bosque, y de a poco fueron regresando los animales salvajes, como los ciervos y pavos. A medida que fue creciendo el conocimiento sobre estas cavernas, se reconoció que este es el sistemas de cavernas más grande del mundo, tres veces más grande que cualquier otro sistema. En 1981, el Parque Nacional Mammoth, que significa "mamut" o "gigante", fue declarado Sitio de Herencia Mundial y en 1990, se convirtió en una Reserva Internacional de Biósfera.

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Recorridos por las Cavernas

Hay 13 recorridos por diferentes partes de las cavernas. Varían en costo dependiendo de las secciones de las cavernas a visitar, la duración del recorrido (de 1/2 hora hasta 6 1/2 horas) y el nivel de comodidad de los pasadizos.

Aunque se permite el uso de cámaras fotográficas y de video, no se pueden usar trípodes, bastones o palos para caminar (a no ser que los necesite por razones de salud), ya que pueden hacer que otras personas se tropiecen y caigan. Algunos visitantes eligen llevar a los niños pequeños en porta bebés de tipo mochila, pero debe tener siempre en cuenta que en muchas zonas el techo de las cavernas es muy bajo y tendrá que agacharse muchas veces, lo cual requiere mucho cuidado de su parte para no golpear la cabeza de los niños.

Las temperaturas en las cavernas son de entre 12.7 C y 18 C, así que se recomienda que lleve un abrigo liviano, aún durante el verano. Otra precaución es usar zapatos sin tacos, con buena tracción y resistentes, ya que los pisos de las cavernas pueden estar mojados y resbaladizos.

What to Do Above Ground

El Parque Nacional Mammoth tiene mucho para ofrecer tanto sobre la superficie como por debajo. Hay 60 millas de caminos para recorrer a pie, que pasan por hermosas zonas boscosas, con hayas, robles negros, robles blancos, álamos y nogales americanos. Los caminos para recorrer a pie también están preparados para aquellas personas que usan sillas de ruedas, y ahora están siendo expandidos y mejorados con la ayuda de voluntarios locales. Se pueden alquilar caballos para ir por los numerosos recorridos exclusivos para caballos, y también hay canoas disponibles para quienes deseen recorrer las 31 millas de vía acuática por el Río Verde. Se puede pescar pero no se permite nadar debido a la profundidad del río. Si le gusta pasear por el río pero prefiere no andar remando, puede tomar el Crucero del Río Verde que parte varias veces al día.

Mammoth Cave Tour © National Park Service
Hay 13 recorridos por diferentes partes de las cavernas.

Hospedaje

El sistema de parques le ofrece al aventurero lugares para acampar, y al turista más reservado hoteles donde hospedarse. Los campamentos (para carpas y casillas rodantes) están en excelente estado con baños nuevos, lugares para hacer fogatas, mesas de picnic y agua potable. A los mochileros se les permite acampar en zonas especialmente designadas, pero deben primero registrarse con el guardabosques. Para obtener provisiones, hay un pequeño supermercado, como así también duchas y una oficina de correos a menos de una milla de distancia desde el campamento y los recorridos de las cavernas.

Para quienes no quieren acampar, el parque también tiene habitaciones de hotel que parecen departamentos, cabañas de alquiler y un pequeño restaurante ubicado junto a la sede central del parque. Las habitaciones son limpias y atractivas, con balcones frente a un hermoso arroyo con árboles. Pero debe tener la precaución de hacer sus reservas con tiempo, ya que estas instalaciones son muy buscadas.

Cuándo Venir a Visitar el Parque

El parque está abierto todo el año, pero la mejor época para visitar este parque es de Mayo a Septiembre, cuando podrá disfrutar de un hermoso clima templado de verano. Ya para Abril la nieve se habrá derretido y las temperaturas permanecerán muy confortables, desde los 13 C a la noche hasta los 24 C durante el día. Los meses de verano alcanzan temperaturas de 27 C, pero para la noche, estas bajan hasta unos agradables 18 C. Las nevadas de invierno generalmente comienzan en Noviembre y aunque el parque permanezca abierto, algunas rutas estarán cerradas.

¿Qué hay en los alrededores?

La Ciudad Cave o Caverna es la más grande entre los pequeños pueblitos que rodean el parque. Tiene varios hoteles, restaurantes, estaciones de servicio, y supermercados, pero está enfocada principalmente en el negocio del entretenimiento. Junto a las rutas que van hacia el parque, los turistas encontrarán tiendas de venta de rocas, parques de diversiones, áreas de entretenimiento y diversión para toda la familia y campos de golf. Hay otras cavernas de propiedad privada que también están abiertas. Están conectadas al sistema subterráneo de cavernas de Mammoth, pero es posible que no estén tan bien cuidadas como las del parque.

Escrito Por: Carla Lee Suson
Traducido por: Anabel Elliott
Crédito para la Foto de Arriba: © Daniel Schwen - GNU Free Documentation License
Descripción de la Foto: El Oeste de Kentucky es conocido como la tierra de los pozos, y tiene el Parque Nacional Caverna Mammoth en el centro.