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Acarreo de Ganado

La era de los vaqueros en la leyenda Americana duró un breve período de tiempo durante el siglo diecinueve. Antes de esto, los colonos españoles descubrieron que la mayor parte de tierra que conforma ahora el suroeste de los EEUU no era apta para la agricultura debido a una inadecuada precipitación de lluvias, pero se dieron cuenta que los extensos prados eran ideales para el ganado. Estos pioneros españoles introdujeron al ganado de cuernos-largos, fundaron los primeros ranchos y contrataron a vaqueros montados para atender a sus manadas.

El Ganado vagaba por el campo abierto

A mediados del siglo diecinueve, los Estados Unidos de América había adquirido la mayoría de los territorios del oeste por medio de tratados y adquisiciones. Los colonos de las partes del sur y el este de los EEUU e inmigrantes de Europa abundaron en la frontera del oeste en busca de tierras baratas. Algunos de ellos capturaron al ganado de cuernos largos de Texas y fundaron ranchos. Vastas áreas de pasto en los territorios de Texas, Oklahoma y Wyoming fueron declarados campo abierto en donde el ganado estaba permitido pastar libremente.

Branding Cattle © Biblioteca del Congreso de los EE.UU.
Los cowboys usan un hierro caliente para marcar el ganado con la marca particular del dueño.

Debido a que el ganado podía vagar sobre muchas millas de campo abierto y pastar con el ganado de otros ranchos, un sistema de identificación fue adoptado. Cada primavera, los rancheros conducían un "rodeo" o la reunión de su ganado, y todos los nuevos becerros eran marcados con su propia y única "marca". El becerro llevaría está marca de identificación por toda su vida. En el rodeo, los vaqueros reunían al ganado, amarraban a los nuevos becerros, rápidamente les acostaban en la tierra y aplicaban la marca.

Los rancheros celosamente cuidaban a sus manadas de ganado de ladrones comúnmente conocidos como "ladrones de ganado". La justicia era rápida y dura para el que era encontrado robando ganado o alterando la marca. Un ladrón a menudo era enjuiciado y ejecutado inmediatamente después de haber sido atrapado. Los vaqueros cuidaban al ganado en el campo abierto y a veces perseguían a los ladrones de ganado.

Escasez de vaqueros en la Guerra Civil

En la mitad del siglo dieciocho, el país estaba dividido. Los estados sureños tenían una economía agraria que dependía fundamentalmente del trabajo de esclavos Africanos. Los sureños entusiastamente mantenían su tradicional estilo de vida. Los estados del norte tenían una economía altamente industrializada que no dependía del trabajo de esclavos. Los norteños activamente promovían la abolición de la esclavitud. Los estados del oeste estaban divididos en la cuestión de la esclavitud. En 1861, este disentimiento explotó en un conflicto que se dio a conocer en los EEUU como la Guerra Civil. Hombres de los estados del norte y del sur así como también de los territorios del oeste se reunieron para enlistarse en la Unión o en los ejércitos Confederados.

Cowboy © Art Today
Un cowboy trabajador lleva a su caballo por un campo.

Por cerca de cuatro años de guerra de estragos, los ranchos del oeste fueron privados de jóvenes trabajadores para manejar sus tareas de vaqueros tales como marcar al ganado y el acarreo de ganado al mercado. Al final del conflicto, grandes manadas de ganado sin marca sin dueño designado estaban poblando los campos abiertos de los territorios del oeste. Fue estimado que por lo menos cuatro o cinco millones de ganado sin marca vagaban por los campos abiertos de Texas.

En 1865, había una gran demanda de carne de res en la costa este de los EEUU en donde la oferta de ganado fue severamente agotada por la reciente Guerra Civil que había terminado. Mientras tanto, había una gran oferta de ganado barato en Texas y en otros territorios del suroeste. Los rancheros de ganado de Texas y empresarios empezaron a contratar muchos vaqueros para el rodeo y marcar el ganado no reclamado para trasladarlos a los mercados del este. Desafortunadamente, la mayoría de las tierras en Texas carecía de transporte fácil hacia el este.

El Camino Chisolm y el Camino Goodnight-Loving

En 1867, un camino de Ganado fue establecido desde el Río Rojo al norte de Texas, a través del territorio Indio, ahora conocido como Oklahoma, hacia Abilene Kansas y la nueva línea de ferrocarril hacia el este. Esta ruta llegó a conocerse como el Camino Chisolm. Luego, otra ruta desde el oeste de Texas hacia Denver Colorado llegó a conocerse como el Camino Goodnight-Loving. Esto quería decir que el ganado de Texas debía ser conducido o caminado por 1000 millas o más hacia el mercado. Debido a que el ganado no puede moverse por más de 10 millas por día sin perder peso, el promedio de traslado de ganado desde Texas hacia Abilene, Wichita o la Ciudad Dodge en Kansas duraba cerca de cuatro meses.

El ganado Longhorn © USATourist.com
El ganado Longhorn o Cuerno Largo de Texas es famoso por sus impresionantes cuernos y su habilidad para crecer bien en terrenos con pasturas marginales.

Los distribuidores de ganado en Texas contratarían a un jefe de camino, un cocinero, varios wranglers y de 20 a 40 vaqueros para conducir a la manada de miles de cabezas de ganado al norte hacia el mercado. Típicamente contrataban a los hijos de granjeros locales, Tejanos de habla hispana, Indios nativos Americanos y esclavos liberados Afro-americanos. El vaquero tenia una edad promedio de 14 a 18 años de edad.

En el camino, los vaqueros trabajaban desde el amanecer hasta el atardecer y a menudo por la noche. Dormían bajo las estrellas, comían sus comidas alrededor de una fogata y vivían en la montura. Estaban lejos de casa por seis meses en cada viaje. Era trabajo duro, sucio y a menudo peligroso.

De diez a doce horas en la montura

En un día típico, un vaquero se despertaría al amanecer y comer un buen desayuno de panecillos recién horneados y tocino con suficiente café negro. El envolvería un par de panecillos en su pañuelo para un almuerzo en la montura y llenaría su cantimplora con agua. Un vaquero permanecería en su montura de diez a doce horas moviendo a la manada hacia el norte, él pasaría por tres o cuatro caballos por día pausando solo para intercambiar su caballo cansado por un remontado de los wranglers. Por la noche, alcanzaría al siguiente sitio para acampar y la "Vieja", como era generalmente llamado el cocinero, serviría una cogedora comida de estofado de carne, frijoles, fruta enlatada y panecillos recién horneados acompañado por galones de fuerte café negro. Después de la merienda, los vaqueros se envolverían en sus cobijas y se acostarían alrededor de la fogata con nada más que sus monturas como almohadas.

Los vaqueros se turnarían cabalgando por toda la noche para "vigilar" a la manada. Usualmente, cuatro vaqueros circularían a la manada para mantenerla atajada y para protegerles contra predadores o ladrones. Era sabido que el sonido de la voz humana y especialmente música tendía a calmar al ganado, así que los vaqueros en vigilia usualmente cantaban mientras montaban. A lo largo de la noche los suaves gemidos del ganado y las melodiosas baladas de los vaqueros resaltaban la soledad de la solitaria pradera.

La primera Chuck Wagon

Por los 1870, los acarreos de ganado estaban entregando millones de ganados en el mercado. Había gran competencia entre los jefes de camino contratando a los mejores vaqueros. El Coronel Charles Goodnight, co-fundador del camino de ganado Goodnight-Loving, notó que los vaqueros preferían trabajar en el camino con los mejores cocineros. El compró una carroza de municiones de guerra que fue solidamente construido y capaz de soportar viajes largos por tierra, y tenía una "cocina de camino" construida en la parte trasera. La nueva cocina móvil se hizo tan popular que casi todos los jefes de camino y rancheros en el oeste empezaron a copiar. Las personas lo llamaban "Chuck Wagon" en honor a su inventor. Pronto llegó a ser la cocina estándar de camino para el acarreo de ganado y rodeos.

Vagones Chuck © USATourist.com
Los "Chuck Wagons" o "Vagones Chuck" son cocinas móviles y se hicieron comunes durante las corridas de ganado de los años 1870.

Cuando el acarreo de ganado alcanzaba su destino en Abilene, Dodge City, Wichita o uno de los otros "pueblos ganaderos", el jefe de caminos vendería su manada y pagaría a los vaqueros por los varios meses de trabajo duro. Los vaqueros con sus bolsillos llenos de dinero, encontraron muchas distracciones para entretenerse en los salvajes pueblos ganaderos. Whiskey, juego y mujeres salvajes estaban listos y disponibles para apartarles de parte de sus salarios. Naturalmente, disturbios, peleas y batallas pistoleras eran comunes. Después de algunos días de celebración, los vaqueros se encaraban con un camino de regreso de 1000 millas de vuelta a sus hogares en Texas.

El fin de una era

A finales del siglo diecinueve, los ferrocarriles penetraron en la mayoría de las partes inaccesibles del suroeste. Se tornó innecesario acarrear el ganado largas distancias para promocionarlo. La era del acarreo de ganado llegó a su fin. Hoy en día, camiones así como también el ferrocarril transporta el ganado, así es que el acarreo de ganado es verdaderamente una reliquia del pasado. Algunos ranchos en el oeste todavía realizan acarreos de ganado al estilo antiguo como un recordatorio a los grandes acarreos del pasado. Algunos Ranchos Dude sostienen pequeños acarreos de ganado en donde usted puede participar. Vea nuestra información acerca de ¡Vacaciones en un Rancho Dude!

Escrito Por: Mike Leco
Traducido por: Maite Moscoso
Crédito para la Foto de Arriba: Christine Reno
Descripción de la Foto: Un grupo de cowboys y vaqueras mueven ganado por las llanuras.